Japow i Japan – pudersnöns mecka

Japow I Japan – Pudersnöns Mecka

Att Japan är pudersnöälskarnas favoritland är ingen nyhet. Här faller mest snö i hela världen. Den region i snöriket Japan som får allra mest vitt guld per år är prefekturen Aomori på norra delen av huvudön Honshu. Här reser sig bergskedjan Hakkoda och längre väster ut det vackra berget Mount Iwaki. I Aomoridistriktet ligger fortfarande vinterturismen i sin linda – och snön lika djup som orörd…

Text: Björn Hygstedt / Foto: Felix Oppenheim

Iskalla vindar från Sibirien sveper över Japanska havet och skapar varje vinter seriekopplade snökanoner över västra Honshus lågalper. Vissa år kan det falla mer än 16 meter snö under en säsong, bara under en natt kan kanonerna dumpa nästa två meter nysnö. Och just detta hände en dramatisk natt för 117 år sedan.

Det var en orolig tid i Japan. Relationerna med Ryssland var ansträngda och ett krig nära förestående. Som ett led i de japanska försvarsförberedelserna genomfördes flera vinterövningar i bergig terräng. En sådan inleddes morgonen den 23 januari 1902. Då beordrades 210 man ur den japanska kejserliga arméns 8:e divisions 5:e infanteriregimente ut på en expedition i Hakkodabergen.

Björn Hygstedt, journalist, tog med sig fotografen Felix Oppenheim för att åka puder i Japan

Under natten blåste en elak snöstorm upp och de illa utrustade soldaterna hade inte chans att orientera sig. Utan skidor och stavar begravdes de i snömassorna på Mount Umatatebas topp. Totalt omkom 199 man i denna tragedi, som än i dag anses vara den svåraste i bergsklättringens moderna historia.  

Tidningar över hela världen rapporterade om katastrofen, även i Skandinavien. En av dem som blev gripen av de japanska soldaternas öde var prins Carl av Danmark, som efter unionsupplösningen mellan Sverige och Norge 1905 skulle krönas till kung Haakon VII av Norge. För att visa sitt djupa deltagande lät han skicka två par skidor till den japanske kejsaren Meiji. Dessa nymodigheter kom att bli startskottet för skidåkningen i Japan – och då inte bara för militären.

Kenji Nodaka är guide och Activity Manager på Aomori Spring Ski Resort.

I dag har Japan flest skidorter i världen, uppemot 500 enligt organisationen Jetro, Japan External Trade Organization. Men få utländska besökare kommer till Japan för traditionell pistskidåkning. Det är offpist i skyddad skog som gäller och där är lavinrisken dessutom låg. Den senaste lavinolyckan i Japan med dödlig utgång inträffade 2007.
Eftersom de norra delarna av Japan till 75 procent består av berg är det inte så konstigt att landet blivit puderfantasternas mecka med den dammtorra, bottenlösa snön Japow, The Japanese Powder.

33 orter erbjuder organiserad offpistskidåkning och merparten av dessa ligger på nordön Hokkaido. Men för den som söker mer genuina och mindre exploaterade områden är sydön Honshu att rekommendera. Här ligger snöparadiset Hakkoda Mountains med sina unika snömonster, ädelgranarna som snömassor och piskande vind förvandlat till naturens egna statyer.

Det kan vara knepigt att sätta på stighudar i snöstorm.
Björn Hygstedt, journalist, och Kenji Nodaka, guide och Activity Manager på Rockwood Hotel, Awaki Mountain, Aomori Prefecture, Japan
Kenji Nodaka, guide och Activity Manager på Rockwood Hotel, Awaki Mountain, Aomori Prefecture, Japan

Vi kliver av Hakkoda Ropeway vid toppstationen. Medan vi kollar vår utrustning en sista gång stämmer bergsguiderna av sina gruppers färdplaner. Att alla vet vart alla ska är viktigt om något skulle hända. Säkerhetstänkandet har högsta prioritet och det känns tryggt.
Så testar vi våra transcievers, sändarna som kan både sända och ta emot signaler om en lavin går. Ute viner de hårda vindarna och dimman ligger tät. Vi drar upp våra ansiktsmasker och konstaterar att det är en alldeles vanlig dag i de japanska bergen. Här skiner solen två veckor per vinter. Men det är inte solen vi kom för.

Stora gäng med passionerade och pensionerade japaner ger sig ut på tur i snöstormen på Hakkoda Mountain.Aomori Prefecture i Japan

I Hakkoda Mountain Range finns tio olika offpistleder. Denna dag väljer vår guide Satoshi Sonota rutten Hakkoda Onsen Route. Den tar oss genom det mest förtrollande vinterlandskap vi någonsin sett. Att på stighudar skidvandra i denna frusna och mäktiga terräng är en nästan utomjordisk upplevelse, en lisa för själen. Men det är också här farorna lurar. Runt granarna har vinden skapat djupa virvelhål som kan bli tre, fyra meter djupa. 

– Watch out, säger Satoshi innan han själv försvinner ner i en plötslig snögrop, ett förrädiskt dimhöljt verk skapat av nattens storm.  
Satoshi reser sig ur den vita grytan och borstar av sig snön. 

Vår guide Satoshi Sonota leder oss genom labyrinten av ”snömonster” på Hakkoda Onsen Route, Aomori Prefecture, Japan

– Shit, den var inte där igår, säger han och skrattar.
Vi får en påminnelse om landskapets nyckfullhet och behovet av en erfaren guide. Steg för steg fortsätter vi vår stighudsvandring och snart ändrar vegetationen karaktär. Snömonstren ersätts av bokträd, insvepta i stora vita bomullstussar. Det är som att glida fram i ett praktfullt bibliotek.

Satoshi Sonota är vår mountain guide.

– Skins off, ropar Satoshi och vi river otåligt av de självhäftande stighudarna från våra midjebreda skidor.

Här nere i skogen har vinden bedarrat och sikten är mycket bättre. Bokarna med sina blyertsgrå stammar står så glest att man själv kan bestämma sina svängars radie. 

– Det här blir episkt, säger fotograf Felix Oppenheim innan han glädjeylande lägger de första spåren i de tre meter djupa snön.
Närmare tyngdlöshet än så här kommer man knappast på Moder Jord. Den berusande och astronautiska känslan växer till euforiska nivåer och man känner sig som en snöns Neil Armstrong. Det må vara små svängar för mänskligheten men ack så stora för oss.

Närmare tyngdlöshet kommer man inte än i lössnön i de japanska bergen.

Det kan låta förmätet, men faktiskt hade en snorkel varit rätt skön att ha. Snön når brösthöjd och glasögonen muras effektivt igen. Men inget spelar någon roll när man får närkontakt av första graden med det som man kommit för, med det som Japans vacklade vinterturistnäring sätter sitt hopp till, med det som gör dessa förlovade berg så unika: snön.

Björn Hygstedt kommer upp för att hämta luft på Iwaki Mountain, Aomori Spring ski resort.

För så är det, att allt färre besöker de japanska skidorterna. 1998 var det sammanlagda antalet besökare 18 miljoner. Ifjol var den siffran nere i sju miljoner.

– Därför måste vi bli bättre på att attrahera utländska turister och då inte bara kineser, taiwaneser och australiensare, säger Susumu Okisawa, chef på Aomoriregionens byrå för turism och internationella affärer.

Snön når stundtals brösthöjd.

Den japanska livsstilen ger verkligen en tankeställare om hur vi lever i västerlandet med all press och stress. Därför är en skidresa till Japan så mycket mer än bara skidåkning. Det är en kulturkrock, allt är väldigt annorlunda och det finns många oskrivna regler. Vik aldrig ett visitkort. Buga alltid i stället för att ta i hand.

Björn Hygstedt just uppstigen ur djupet på Hakkoda Mountain.

Så att ta med sig sin europeiska kompass och kravlista till Japan är ingen bra idé. Även om landet nu vill locka västerländska besökare så sitter de inhemska traditionerna djupt. Det får man med all önskvärd tydlighet erfara som gäst på någon av de fem lodgerna i Hakkoda Mountains, som alla är byggda vid en onsen, en het vulkanisk källa. 

Det gäller att ha kimonon knäppt åt rätt håll när man besöker en japansk lodge.

Här gäller det att ha rätt tofflor på sig. Inte de röda, de är bara till för toalettbesöken. Och vad du gör, knyt kimonon rätt. Vänstra sidan över den högra. 

-Ah, dead man walking, utbrister en hjälpligt engelskspråkig hotellgäst när han möter mig i en av spahotellets korridorer.

Jag förstår ingenting. Nog för att benen är stela som pinnar efter en lång dag i bergen, men så illa däran kan jag väl ändå inte se ut att vara. Vid middagen får jag svaret: jag hade knutit min kimono fel – höger sida över den vänstra

Så sveper man lik i Japan…Ett av de mer traditionella spahotellen i Hakkodadistriktet är Sukayu Onsen. Här känns tiden ha stått rätt stilla. Sukayu är charmigt slitet med en het källa som är känd vida omkring för sitt grumliga och vulkaniska källvatten. Men också för sin enorma bassäng, där män och kvinnor badar tillsammans vilket är väldigt ovanligt i Japan.

– Det händer att en del män spanar lite för mycket med näsan precis ovanför vattenytan. Vi kallar dem fluktande alligatorer och de får en tillrättavisning, säger Sukayus marknadschef Sintaro Takada och ler så att mungiporna nästan möts i nacken.

Hiro Seino, har en helt ok dag på jobbet.

För att en källa ska få klassas som en onsen, krävs att vattnet är mineralrikt och håller en temperatur på minst 25 grader. Sukayus källvatten är väldigt mineralrikt med så mycket svavel att det svider lite i ögonen. Och vattentemperaturen pendlar mellan 38 och 40 grader – precis vad trötta och frusna kroppar behöver efter en dag på berget med en köldfaktor på minus 26 grader…

Björn Hygstedt, journalist,och bergsguiden Satoshi Sonata, bland ”snömonstren” på Hakkoda Mountain, Aomori Prefecture, Japan

Under lågsäsong är medelåldern nästan chockartat hög på badhotellen runt Hakkoda. Sukayu är inget undantag. Att 70-plussarna njuter av restaurangens fantastiska mat och de varma källbaden är inte så anmärkningsvärt, men när man uppe på kalfjället ser en armé av pensionerade och passionerade hjälmfotingar susa ner för snöhöljda branterna då känns det som om det finns hopp för framtiden.

– Men kom hit under jul- och påskferierna, då ser klientelet helt annorlunda ut. Unga människor i Japan jobbar väldigt mycket och de kan inte ta ledigt hur som helst, berättar hotellchefen Mayama Ryosuke.

Mayama är förresten ett i sammanhanget väldigt passande namn. Det betyder “Mellan bergen”…

Här kan det falla mer än 16 meter snö på en säsong,

Den andra skidmetropolen i Aomoriregionen är Mt Iwaki, där anläggningen Aomori Spring Ski Resort är den största och mest populära. Mt Iwaki bjuder på en brantare terräng, men samma underbart glesa bokskog. Här får vi puderåk som vi kommer att minnas livet ut och som etsar in detta vackra berg i våra bultande hjärtan.

Lyckliga och törstiga kommer vi ner till ski in-ski-out hotellet Rockwood för en öl och en mysig afterski. Men icke. Liftarna stänger 16.30, men av en djupt bugande hotellmedarbetare får vi veta att baren öppnar först 17.30. Vi försöker glömma våra invanda västerländska skidåkartraditioner och tar ett hett japanskt källbad i stället. Och det är ju egentligen mer hälsosamt.
Den som ändå vill ha mer nattliv och fler krogar kan välja Aomori City som bas och sedan ta buss till Hakkoda. Den 2,5 mil långa resan tar en styv timme och kostar 8 euro. Till Mt Iwaki går inga allmänna bussar utan det är taxi som gäller. De 5,5 milen tar en och en halv timme och kostar 100 euro.
Att kalla Aomori City mysigt är väl att ta i. Stan jämnades nästan med marken under andra världskriget så all äldre bebyggelse är borta. Men Aomiri City med sina 300.000 invånare har en spännande puls och många spännande restauranger i prisnivå som Oslo.

En av de absolut bästa bär det lättmemorerade namnet Tsugaru Joppari Sakanaya Sakaba, en replik av en gammal japansk restauration och med ett himmelskt kök.

Havets läckerheter bjuds ut av fiskarfruar på den lokala Furukawa fish market i Aomori City, Aomori Prefecture, Japan

Ett annat ställe man inte får missa är The Furukawa Fish Market. Här köper man biljetter och skapar sin egen “nokkedon”, sin egen matskål. Pilgrimsmusslor, tonfisk och andra lokala läckerheter från havet som Aomori är så berömt för, får det att vattnas i munnen. Och biljetterna tar snabbt slut till fiskarfruarnas stora förtjusning.

Aomori är berömt för sina läckerheter från havet.

Deras vänlighet och leenden kommer vi att bära med oss lika länge som minnet av de lyckorusiga stunderna i den japanska snön.

Sukayu Onsen, Hakkoda Mountain, Aomori Prefecture, Japan


FAKTA Hakkoda Mountains

Antal hotell/lodger: 10

Pris per natt: 1 300-1 700 SEK

Högsta topp: Mt Odake 1 585 meter Fallhöjd: 650 meter Längsta pist: 5 km Längsta offpistlöpa: 7 km Antal liftar: 2 Liftkort: klippkort 5 resor med linbanan 400 SEK. Dags- eller veckokort finns inte. Medelsnödjup: 4 meter.

FAKTA Mt Iwaki

Antal hotell/lodger: 2

Pris per natt: 1 800-2 000 SEK Högsta topp: Mt Iwaki 1 625 meter Fallhöjd: 545 meter Längsta pist: 3,4 km Längsta offpistlöpa: 6,0 km Antal liftar: 5 Liftkort: 400 SEK, endast dagskort. Medelsnödjup: 2,5 meter

FAKTA Aomori City

Antal hotell: 40 Pris per natt: 3-stjärnigt 775 SEK, 4-stjärnigt 1 400 SEK. Antal restauranger: 2 000 Prisnivåer: 275-1000 SEK. Öppettider: 11:30-14:00, 17:00-23:00 Antal barer: 30

Öppettider: 20:00-01:00 Skiduthyrning: 3 Prisnivåer: Skidor med tourbindning 500 SEK/2 dagar. Full offpistutrusning (ej pjäxor) 780 SEK/2 dagar

Felix Oppenheim

Freelance photographer since 1979. Travel, sports, nature, outdoor, adventure, portraits, corporate etc.