Konsten hjälpte LA-konstnären Michael Gittes att ta sig ur djupa krisen

Konsten Hjälpte LA-konstnären Michael Gittes Att Ta Sig Ur Djupa Krisen

Du hittar hans tavlor hängandes hemma hos både Scorsese och Obama, trots att han knappt har fyllt 32 år. Följ med journalisten Helena Yllmark hem till LA-konstnären Michael Gittes som gjort sig känd för sina unika målartekniker.

Foto: Astrid Yllmark

Om du som treåring sitter i timmar framför en äkta Picasso-tavla som står på golvet i din egen höjd, under tiden din pappa umgås med sina vänner: hur stor är chansen att du själv utvecklar en konstnärlig ådra senare i livet? Det anmärkningsvärda är att pappan var helt säker på att sonen inte skulle förstöra mästerverket. Tvärtom, Picasso var den bästa av barnvakter; fascinerande nog för att förtrolla barnet i fråga. Idag vid 31-års ålder är Michael Gittes en av USA:s mest intressanta yngre konstnärer. Hans verk hänger hos en rad kännare där några namnkunniga är Snapchat-grundaren Evan Spiegel, basketstjärnan LeBron James, regissören Martin Scorsese och forne presidenten Barack Obama. När den framstående advokaten John Branca, god vän till Michael Jackson och förvaltare av hans kvarlåtenskap, skulle beställa en ny tavla till hyllningsutställningen av musikikonen, On the Wall på National Portrait Gallery i London, var det till Gittes han ringde.

”Målet för allt mitt arbete är att hitta eller betona en harmonisk känsla, att visa hur harmoni existerar mellan olika människor.”

Det är här, bland verk av bland andra David LaChapelle, Keith Haring och Andy Warhol som vi träffar Gittes första gången. Han är en av få närvarande konstnärer under pressvisningen och står bredvid en tv-apparat av den gamla sorten. Enligt skylten med presentationstexten, heter verket Masters At Work. På skärmen dansar Michael Jackson i videon Smooth Criminal. Vi uppmanas försynt av Gittes själv att ta på oss ett par hörlurar. När Frank Sinatras karaktäristiska röst och Fly Me to the Moon synkroniseras med Jacksons gränsöverskridande dans framför oss, övergår den första förvåningen i en känsla som bäst beskrivs som bortom magisk. 

– Michael Jackson är ju själva sinnebilden av rörelse, så istället började jag experimentera med film. När jag var färdig och kom tillbaka till Branca blev han först nervös, men efter någon minut stängde han av och sa ”I love it!”, berättar Gittes:

– Målet för allt mitt arbete är att hitta eller betona en harmonisk känsla, att visa hur harmoni existerar mellan olika människor. Här fokuserade jag på deras egna helt olika uttryck: en Master i rörelse dansar till en Master i sång, en bild av både den naturliga och den oavsiktliga harmonin dem emellan. 

Jack Nicholson som gudfar

   Gittes video är den som lämnar ett av de mest bestående intrycken på utställningen. Även genom sin egen närvaro; blygsam, vässat elegant med blonderat hår och påfallande välformulerad. Vi kommer överens om att träffas igen några veckor senare för ett längre samtal på hans hemmaplan. Gittes bor och arbetar nu i en studiovåning i Los Angeles’ Arts District. Backar vi tillbaka till Picasso-tavlan, stod den hemma hos Michaels gudfar som även var pappa Harrys bäste vän, Jack Nicholson. De övriga i kompiskretsen på Mulholland Drive var Warren Beatty, Marlon Brando och Lou Adler. Harry Gittes började som copywriter och fotograf på Madison Avenue i New York. Han var en av de där smarta, snygga och verbalt expressiva reklamkillarna, en äkta Mad Men, som tog dåtidens mer sedelärande reklam till en ny kreativ nivå under 60-talets början. Därefter flyttade han till Hollywood och blev erkänd filmproducent. Att prata med Michael utan att nämna hans pappa går inte. Vi kommer ständigt tillbaka till Harry som även var Michaels bästa vän, förebild och insiktsfulla mentor. 

Michaels pappa, Harry Gittes, var en av de där smarta, snygga och verbalt expressiva reklamkillarna, en äkta Mad Men, som tog dåtidens mer sedelärande reklam till en ny kreativ nivå under 60-talets början.

– Han lärde mig tidigt att verkligen studera bilder noga, hemma satte han ner tavlorna i min höjd. En av de första sakerna han påpekade var att människors ögon och ögonbryn inte sitter på samma höjd, minns Michael och fortsätter:

– Saker som han sa kom alltid ut som de bästa citaten typ ”Michael you need to figure out a way to make learning fun – and then have fun the rest of your life” eller ”Pain is the route of all humour and I’m the funniest man alive”.

   Harry, som fick ge namn åt bästa vännen Jack Nicholsons ikoniske privatdeckare J.J. Gittes i den flerfaldigt Oscars-belönade neo noir-filmen Chinatown från 1974, var även en fordrande kritiker, själv präglad av sin uppväxt i Brookline, Massachusetts som son till immigrerade östeuropeiska judar. Det sepiabruna fotografiet på galleriväggen i ateljén sammanfattar den Harry som även står omskriven i böcker: hans kvicka attityd, den karismatiska lyskraften och en omtalad fingertoppskänsla för kläder. På mammans sida, en av USA:s högst rankande advokater inom underhållningsindustrin med klienter som författaren George RR Martin, finns såväl en koreansk frihetshjälte som den första kvinnliga officeren i US Navy med uppgift att lära män skjuta. Därtill en farbror som var den första amerikanska skådespelaren med asiatiskt påbrå att få en stjärna på Walk of Fame. Michaels syster Julia är förebilden för tecknade Violet i The Incredibles-filmerna tack vare en animatörkusin på Pixar. En till synes friktionsfri, kärleksfull uppväxt, men också ett arv som tidvis även varit tungt att bära.

Genom sin egen närvaro; blygsam, vässat elegant med blonderat hår och påfallande välformulerad lämnar konstnären ett bestående intryck.

Djup kris

   Michael läste vid Wesleyan University i Connecticut och tog examen i amerikansk historia. På hans 21-årsdag, berättade föräldrarna att de båda drabbats av cancer. Chocken bidrog till att han hamnade i en djup mental kris, något som gjorde honom väsensskild där skapandet blev det sätt som förde honom tillbaka till ett normalt liv. Han började jobba som art director, bland annat på president Obamas återvalskampanj. Allt förändrades när en presumtiv reklamkund ville köpa tre av de målningar som låg med i hans portfolio. 

– Han sa ”Keep your head down” och koncentrera dig på målandet och konstnärskapet. 

Efter en djup mental kris kom Michael Gittes på fötter igen genom att skapa konst.

Av rädsla för att bli jämförd, speciellt då han inte har någon formell konstutbildning, kände sig Michael tvungen att hitta ett unikt uttryckssätt. När skedar, ätpinnar och knivar visade sig odugliga, testade han med vanliga sprutor. Det blev vägen till framgång. 2013 hade han sin första soloutställning på The Park Avenue Armory i New York. Hans karaktäristiska målningar i Pointillismens anda gjorde honom snabbt omtalad. Under sina första misslyckade försök, hade han i frustration tryckt ner kasserade målningar i en mixer och satt på on-knappen. Efter att ha legat kvar där ett tag, drog Michael fram vad som hade formats till en sammanhängande massa. Det blev grunden till hans Blender Series. Laborerandet i jakten på en säregen stil, har sedan dess fortsatt. Penslar är fortfarande förbjudet.

– Så fort jag behärskar en teknik experimenterar jag för att hitta en ny. 

Unik metod: Genom att importera speciellt pigment från ett robotföretag i Skottland, har han tagit fram färg som med hjälp av eld eller vatten avslöjar vad som finns under ytan för att sedan återgå till en ”tom” yta.

Genom att importera speciellt pigment från ett robotföretag i Skottland, har han tagit fram färg som med hjälp av eld eller vatten avslöjar vad som finns under ytan för att sedan återgå till en ”tom” yta. Han blåser ut färg på stora dukar och reflekterar över att nostalgi ser likadan ut i världen genom att med en pop art-twist sammanföra sin barndoms Simpsons med den koreanska figuren Dooly the Dino. Med en undersökande inställning tolkar han sin omvärld och sitt eget patos. Målet är att publiken ska interagera med hans konst: “Artists lecture you while musicians dance with you. I want to dance with my viewers”.

För en tid sedan visades hans tribut till inspiratörerna Michelangelo, Matisse, Magritte och Jackson Pollock på ett galleri i L.A. Han har även skapat tavlor med speglar där betraktaren delar ett kreativt ögonblick genom de reflekterande föremålen. Den mentala krisen har förvandlats till en styrka, en förmåga att beröra och förmedla känslor via verk, oavsett teknik eller form. Viljan att vara unik för att slippa vägas mot andra är en drivkraft. Också att göra sina föräldrar stolta, speciellt efter den påfrestande resan tillbaka från sammanbrottet. Ifjol gick hans pappa bort. När det var dags att ta farväl för sista gången, hade Michael färgat sitt naturligt mörka hår blont. Harry log lyckligt när han såg det och sa att Michael nu påminde honom om hans sida av släkten. Det lär dröja länge innan den mörka kalufsen kommer fram igen. 

Michael Gittes vill att publiken ska interagera med hans konst: “Artists lecture you while musicians dance with you. I want to dance with my viewers”.

Gav bort 1800 tavlor till sjukhus 

Michael Gittes verk har visats på gallerier och museer runt om i världen, men det verk konstnären själv är mest stolt över är sitt senaste, Strangers to No One, som hittat hem till 1 800 anställda vid Interfaith Medical Center-sjukhuset i Brooklyn, New York. Idén fick han när krisen var som störst i New York och bad sin agent, Eli Bronner, att välja ut ett sjukhus som kämpade hårt mot pandemin. ”Jag ville att det skulle kännas som om målningarna kom från himlen, som att det här var ett jättestort innerligt tack från alla.

Alla 1 800 anställd, från städare och vaktmästare till sjuksköterskor och läkare, fick varsitt konstverk för att ”visa hur mycket de älskas och uppskattas”. Det tog Gittes mer än tre månader att måla cirka 100 blommor om dagen, med sin speciella sprutteknik.  Projektet finansierades genom försäljning av flera målningar till anonyma samlare. I början av juli packade han en lastbil full med konstverken som kördes 2777 miles tvärs över landet till sjukhuset som ligger i Brooklyns Bedford-Stuyvesant-område. Den 13 juli fick var och en av de anställda personligen ta emot sin unika tavla. ”Jag bestämde mig för att måla blommor, för även om alla dessa människor ingår i en stor vacker trädgård, ville jag att de skulle veta att de var och en också är enskilda blommor, och utan dem skulle det inte finnas någon trädgård.”

(Sista stycket fritt översatt från Washington Posts artikel)

Fakta

  • Utbildad på Wesleyan University i Connecticut på USA:s östkust mellan New York och Boston
  • Hade sin första soloutställning i New York 2013 The Park Avenue Armory med sina karaktäristiska målningar i Pointillismens anda som gjorde honom snabbt omtalad
  • Enligt The New York Times är ”Park Avenue Armory den viktigaste nya kulturinstitutionen i New York City.” (december 2011)
  • Armorys magnifika lokaler på 55 000 kvm genomgår för närvarande en renovering på 210 miljoner dollar, designad av Herzog & de Meuron med Platt Byard Dovell White Architects. Park Avenue Armory ligger på 643 Park Avenue mellan 66:e och 67:e gatan
  • Micheal Gittes pappa, filmproducenten Harry Gittes föddes i  Brookline, Massachusetts sydväst om Boston. Han gjorde karriär som copywriter på Madison Avenue, en äkta Mad man. 
  • Han fotograferade också unga, blivande superstjärnor och musiker/band som Elliot Gould, Liza Minelli, Woody Allen, Cass Elliot (The Mamas & the Papas) och den amerikanska trion Peter, Paul and Mary i New York, ofta förkortad PP&M (mest kända för sin hit Puff (The Magic Dragon).

Hélena Yllmark

With years of experience I create innovative journalism and relevant content at a time when fast-moving is the key, agile is the word and for understanding what's happening right now, you need to know what's behind, beyond and the changes to come. At the moment, I write for Svenska Dagbladet Magasinet, Plaza Magazine, Plaza Interiör and Plaza Kvinna. During the years, I've contributed as Editor at Cafe Magazine, Aftonbladet, Nöjesguiden, Vecko-Revyn as well as many more titels being a freelancer. Fashion, e-com, PR and advertising are also some fields I've been working in.